Comment l’audio sans perte Apple Music fonctionnera avec les AirPods

Apple a fait quelque chose de résolument non appliqué cette semaine. Tout comme il a lancé des versions audio sans perte de chaque piste de sa bibliothèque Apple Music de plus de 75 millions de chansons, il a également reconnu qu’aucun de ses écouteurs sans fil – y compris les AirPods Max incroyablement chers à 550 $ – n’est actuellement compatible avec ces versions sans perte. C’est un aveu assez choquant de la part d’une entreprise qui présente généralement de nouveaux produits et fonctionnalités avec le slogan: “Cela fonctionne.”

À l’heure actuelle, l’audio sans perte fonctionne avec seulement deux normes sans fil, et les écouteurs d’Apple n’offrent aucun d’entre eux. Y a-t-il une méthode à la folie apparente d’Apple? Jon Prosser estime que nous sommes simplement dans une période de repos soigneusement planifiée entre les annonces d’Apple et que nous devrons simplement attendre que l’autre chaussure tombe.

Mais quel est ce plan et quand découvrirons-nous ce que ce plan implique? Comment Apple compte-t-il contourner une barrière épineuse (et profondément technique) imposée par son choix de technologies audio sans fil?

Je pense que les réponses résident dans une refonte majeure de la fidèle technologie AirPlay d’Apple pour qu’elle fonctionne via Bluetooth, et je pense qu’elle aura lieu le 7 juin à la Conférence mondiale des développeurs d’Apple (WWDC) 2021. Nous découvrirons probablement tous les détails alors, mais voici comment cela pourrait fonctionner, pourquoi Apple ne prendrait pas la voie facile et ce que les fans d’Apple auraient à gagner de ce bond en avant dans la fidélité audio sans fil.

Comment Apple va-t-il faire de l’audio sans perte sans fil?

Lorsqu’il s’agit de diffuser du contenu multimédia sans fil entre les appareils, il existe deux technologies principales: le Wi-Fi et le Bluetooth.

Bluetooth a été le choix préféré pour envoyer de l’audio à des écouteurs sans fil car, malgré la taille étroite de son «tuyau», il utilise moins d’énergie, ce qui contribue à la durée de vie de la batterie.

Le Wi-Fi, avec son tuyau beaucoup plus large, a été préféré pour l’envoi de vidéo et d’audio de haute qualité, mais uniquement lorsque l’appareil de réception dispose d’une source d’alimentation stable, comme une prise murale, en raison de la demande énergétique plus élevée du Wi-Fi.

Le Wi-Fi semble être le choix logique pour envoyer de l’audio sans perte. Il est déjà utilisé pour le faire dans les foyers – les haut-parleurs sans fil de Sonos, Denon et Apple utilisent tous le Wi-Fi. Mais en ce qui concerne les écouteurs sans fil, aucun n’utilise le Wi-Fi.

C’est donc de retour au Bluetooth. Pouvez-vous installer un son sans perte via le tube relativement étroit de Bluetooth? Des entreprises comme Qualcomm et Sony ont créé des codecs audio de haute qualité comme aptX HD et LDAC qui visent précisément à faire cela – et ont largement réussi. Les performances de LDAC sont suffisamment bonnes pour que la Japan Audio Society, qui supervise la désignation «Hi-Res Audio», le considère comme l’un des deux codecs répondant à sa norme de qualité sonore.

Mais aptX HD et LDAC sont des technologies propriétaires qui doivent être concédées sous licence si vous souhaitez les inclure dans vos produits. Historiquement, Apple s’est montré résistant à l’octroi de licences pour toute technologie qu’il pense pouvoir éviter. Le cofondateur d’Apple, Steve Jobs, a exprimé son mépris à l’égard de la notion de Mac équipés de ports HDMI exactement pour cette raison (Apple a finalement ajouté HDMI à ses machines).

Si les seuls codecs Bluetooth qui ont fait leurs preuves en matière de prise en charge de l’audio de haute qualité doivent être licenciés, et si Apple refuse de les autoriser, cela ne laisse qu’une option.

AirPlay via Bluetooth

Apple possède déjà une plate-forme multimédia sans fil très impressionnante qu’elle développe depuis des années appelée AirPlay, qui crée des liaisons sans fil transparentes entre les appareils Apple (comme un iPhone et une Apple TV) pour la transmission audio et vidéo.

Il existe des centaines d’enceintes sans fil, d’appareils de diffusion multimédia en continu et de téléviseurs intelligents compatibles avec AirPlay.

AirPlay peut fournir un son sans perte jusqu’à 24 bits / 48 kHz, ce qui est le niveau intermédiaire d’Apple Music pour la musique sans perte. AirPlay envoie cet audio à l’aide du codec audio sans perte Apple (ALAC), qui est le format qu’Apple Music utilisera pour ses pistes musicales sans perte.

Mais AirPlay utilise le Wi-Fi comme système de livraison de réseau sans fil, pas Bluetooth.

Alors, que devons-nous faire de la déclaration de Prosser selon laquelle, «avec une simple mise à jour à tout moment», les écouteurs sans fil d’Apple peuvent fonctionner avec AirPlay? Les puces W1 et H1 des écouteurs sans fil Apple et Beats sont de puissants appareils Bluetooth, mais ils ne font pas le Wi-Fi.

Je suppose qu’à la WWDC 2021, Apple annoncera une extension de sa technologie AirPlay qui lui permettra de fonctionner via Bluetooth pour fournir un son sans perte jusqu’à 24 bits / 48 kHz.

Une telle décision serait cohérente avec l’approche d’Apple en matière de fourniture de médias sans fil et son désir d’élever ses propres produits au-dessus de la concurrence d’une manière qui n’est pas considérée comme anticoncurrentielle.

AirPlay, du point de vue de la transmission, est une exclusivité Apple. Seuls les appareils Apple peuvent transmettre AirPlay. Le côté récepteur de l’équation AirPlay est ouvert à tout tiers qui souhaite obtenir une licence pour la technologie et, comme nous l’avons vu, de nombreuses entreprises ont déjà profité de cette opportunité.

AirPlay via Bluetooth continuerait ainsi. Tout fabricant tiers pourrait fabriquer des écouteurs ou des haut-parleurs Bluetooth «Made for AirPlay», et ils seraient garantis de fonctionner avec l’audio sans perte d’Apple Music. Mais pas seulement Apple Music. AirPlay sur Bluetooth, tout comme AirPlay sur Wi-Fi, fonctionnera avec toute application multimédia qui choisit de le prendre en charge.

Cela pourrait-il fonctionner?

Il est raisonnable d’être sceptique quant à la notion d’une technologie Wi-Fi adaptée avec succès pour Bluetooth, mais AirPlay a un avantage que les autres codecs Bluetooth n’ont pas: lorsque le streaming multimédia est envoyé sur AirPlay, tout le travail de calcul est effectué. du côté de l’appareil émetteur.

Au moment où il atteint l’appareil de réception, il ne reste plus de travail à faire que de lire l’audio. En théorie, cela pourrait en fait réduire la quantité d’énergie nécessaire au casque ou au haut-parleur sans fil.

Et Android?

Si AirPlay ne peut être utilisé que pour envoyer des fichiers multimédias sans fil à partir d’appareils Apple, qu’en est-il des abonnés Apple Music qui utilisent Android?

Si le téléphone de leur choix prend en charge l’un des autres codecs Bluetooth de haute qualité tels que aptX HD ou LDAC, ils sont libres d’acheter un ensemble d’écouteurs sans fil compatibles. La qualité sera probablement excellente et Apple n’aura pas à payer un centime de frais de licence pour les clients Android pour en profiter.

Que Apple finisse par poursuivre AirPlay via Bluetooth, ou autre chose, nous n’aurons pas longtemps à attendre – la WWDC 2021 est presque là et elle nous donnera probablement les réponses.

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