Comment les satellites terrestres évitent les débris spatiaux dangereux

Les débris spatiaux sont définis comme un ancien satellite qui a cessé de fonctionner ou qui a été arrêté à la fin de sa mission. Les débris sont également constitués de fragments résultant d’une collision avec un satellite ou avec d’autres morceaux de déchets.

Le matériau en mouvement rapide constitue une menace sérieuse pour les quelque 3 000 satellites actifs actuellement en orbite autour de la Terre. Ces satellites sont importants dans notre vie quotidienne, beaucoup fournissant des services de communication et de navigation, des données météorologiques et des images aériennes qui peuvent s’avérer vitaux à la suite d’une catastrophe naturelle ou d’origine humaine. Et nous ne devons pas oublier la Station spatiale internationale habitée par des humains, qui risque également d’entrer en collision avec des débris spatiaux.

Un rapport récent de la NASA a noté qu’il y a actuellement au moins 26 000 morceaux de débris spatiaux «de la taille d’une balle molle ou plus gros qui pourraient détruire un satellite à l’impact; plus de 500 000 de la taille d’une bille suffisamment grande pour causer des dommages aux vaisseaux spatiaux ou aux satellites; et plus de 100 millions de la taille d’un grain de sel qui pourraient perforer une combinaison spatiale.

Alors, que font les agences spatiales mondiales pour éviter de telles catastrophes?

L’Agence spatiale européenne (ESA) a publié une animation (en haut) montrant comment son Centre européen des opérations spatiales de Darmstadt, en Allemagne, réagit lorsqu’il reçoit une alerte avertissant d’une possible collision entre un satellite actif et un débris spatial.

Lorsqu’une alerte survient, les experts de l’ESA évaluent le risque de collision, puis conçoivent une manœuvre d’évitement potentielle qui retirerait le satellite de la trajectoire des débris en approche. Si d’autres observations jugent le risque sérieux, l’équipe exécutera alors la manœuvre prévue et changera temporairement l’orbite du satellite jusqu’à ce que la menace soit passée.

«Chaque manœuvre a un prix», a déclaré l’ESA dans un message accompagnant l’animation. «Ils demandent du temps et des compétences pour planifier, coûtent un carburant précieux – ce qui raccourcit la durée de vie de la mission – et exigent souvent que les instruments soient temporairement arrêtés, ce qui les empêche de collecter des données importantes.»

L’ESA a déclaré que si la plupart des alertes ne nécessitent pas d’action évasive, le nombre qu’elle reçoit augmente fortement, avec des centaines actuellement émises chaque semaine. Il note également que le risque de collisions pourrait encore augmenter à mesure que des sociétés telles que SpaceX se sont engagées à déployer des milliers de satellites en orbite terrestre basse pour des projets conçus pour apporter un accès Internet mondial. Dans ses propres efforts pour résoudre le problème, la NASA a travaillé avec SpaceX pour réduire le risque de collision dans l’espace.

L’agence spatiale européenne a averti que dans quelques années à peine, nos méthodes actuelles pour éviter les collisions spatiales seront inadéquates. Dans cet esprit, l’ESA conçoit actuellement de nouvelles technologies pour un système automatisé de prévention des collisions.

De plus, un certain nombre d’entreprises ont travaillé ces dernières années pour développer des méthodes capables d’éliminer les débris spatiaux. Les efforts comprennent un système de propulseur à iode, un harpon spatial géant et une technologie d’amarrage magnétique.

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