Hubble célèbre son 31e anniversaire avec une étoile instable

Pour célébrer le 31e anniversaire du lancement du télescope spatial NASA / ESA Hubble, les astronomes ont dirigé le célèbre observatoire vers l’une des étoiles les plus brillantes de notre galaxie pour capturer sa beauté. NASA, ESA et STScI

Aujourd’hui, c’est le 31e anniversaire du lancement du télescope spatial Hubble, et pour célébrer les chercheurs ont utilisé le télescope pour imager l’une des étoiles les plus célèbres de notre galaxie. AG Carinae est l’une des étoiles les plus lumineuses de la Voie lactée, émettant une quantité de lumière équivalente à 1 million de soleils. Mais en raison des 20 000 années-lumière de distance et de la grande quantité de poussière entre elle et nous, elle est généralement trop faible pour être vue à l’œil nu.

L’étoile peut être vue avec des télescopes comme Hubble, et son étude peut donner des informations sur le développement des étoiles extrêmes ainsi que sur la capture d’une belle image. L’image utilise des données provenant à la fois de la lumière visible et des longueurs d’onde ultraviolettes, car la recherche dans la gamme ultraviolette permet aux scientifiques de voir plus en détail les structures de poussière qui entourent l’étoile.

Comme AG Carinae est si brillant, il brûle énormément de carburant et est plutôt instable. Les scientifiques de Hubble le décrivent comme «sujet aux crises convulsives», dans lesquelles il gonfle jusqu’à une taille plus grande que d’habitude et projette des couches de gaz dans l’espace. Ces éruptions peuvent rejeter une énorme quantité de matière, expulsant autant que l’équivalent de 10 fois la masse du soleil. Lorsqu’une de ces énormes bouffées s’est produite il y a 10000 ans, elle a créé la belle coquille de poussière et de gaz qui donne à l’étoile son apparence distinctive.

Les étoiles comme celle-ci ne durent pas longtemps, du moins en termes stellaires – avec une durée de vie de quelques millions d’années – parce qu’elles brûlent rapidement leur carburant et meurent jeunes. La phase convulsive d’une telle étoile très brillante est appelée une variable bleue lumineuse, et leur étude offre la possibilité de voir des étoiles dans des conditions extrêmes.

«J’aime étudier ces types d’étoiles parce que je suis fasciné par leur instabilité», a déclaré Kerstin Weis, un expert des variables bleues lumineuses à l’Université de la Ruhr à Bochum, en Allemagne, dans le communiqué de Hubble. «Ils font quelque chose de bizarre.»

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