La NASA et Axiom concluent un accord pour envoyer le premier équipage privé à l’ISS

La NASA et la société de tourisme spatial Axiom ont finalisé cette semaine un accord qui verra le premier équipage privé profiter d’un séjour d’une semaine sur la Station spatiale internationale (ISS).

Axiom, basé au Texas, a déjà révélé l’identité des trois citoyens privés qui participeront à la mission Ax-1, actuellement prévue pour janvier 2022.

L’investisseur et philanthrope canadien Mark Pathy, l’entrepreneur américain Larry Connor et l’ancien pilote de l’armée de l’air israélienne Eytan Stibbe, ainsi que le commandant de mission et ancien astronaute de la NASA Michael López-Alegría, commenceront bientôt une formation intensive avant leur voyage spécial.

«Le premier équipage privé à visiter la Station spatiale internationale est un moment décisif dans l’expansion de l’humanité hors de la planète et nous sommes heureux de nous associer à la NASA pour y parvenir», a déclaré Michael Suffredini, président-directeur général d’Axiom.

S’exprimant lors d’une conférence de presse cette semaine, Phil McAlister, directeur du développement des vols spatiaux commerciaux à la NASA, a égalé la grandeur des commentaires de Suffredini, affirmant que la mission à venir marquait «une renaissance des vols spatiaux humains américains», ajoutant: «L’histoire peut sembler incrémentale lorsque vous y êtes, mais je sens vraiment que nous y sommes cette année. C’est un véritable point d’inflexion, je pense, avec les vols spatiaux habités.

Chaque membre de la mission Ax-1 a déboursé 55 millions de dollars pour l’expérience, la majeure partie de l’argent allant au fournisseur de lancement SpaceX et le reste à la NASA pour le séjour sur l’ISS. Au cours de l’expédition spatiale, les astronautes privés travailleront sur leurs propres projets de recherche et philanthropiques, avec des activités liées à la santé qui devraient être très présentes.

La NASA a déclaré que le fait d’offrir aux citoyens privés la possibilité de se rendre dans l’espace donne à l’agence la possibilité de développer une économie commerciale en orbite terrestre basse.

Il semble que les missions privées suscitent également beaucoup d’intérêt, avec Angela Hart, responsable du développement commercial de l’orbite terrestre basse au Johnson Space Center de la NASA, suggérant que l’ISS pourrait ne pas être en mesure d’accueillir tous les futurs astronautes.

“Nous constatons un grand intérêt pour les missions d’astronautes privés”, a déclaré Hart lors de la conférence de presse, ajoutant: “À ce stade, la demande dépasse ce que nous pensons réellement que les opportunités sur la station seront.”

Une partie du problème est le temps limité disponible, car l’ISS vieillissant pourrait être mis hors service avant la fin de la décennie. Une fois qu’elle sera partie, la seule station spatiale en orbite terrestre basse sera probablement celle en cours de construction par les Chinois, bien que la Russie envisage également de construire la sienne. Reste à savoir si l’un ou l’autre de ces avant-postes en orbite sera ouvert à l’accueil de particuliers.

Alors que la mission Ax-1 emmènera le premier équipage privé à l’ISS, la station spatiale a déjà accueilli des particuliers à titre individuel. L’ancien ingénieur de fusée Dennis Tito, par exemple, a payé 20 millions de dollars pour l’expérience en 2001, et depuis lors, six autres touristes de l’espace ont passé du temps sur l’ISS, chacun faisant le voyage à bord d’un vaisseau spatial russe Soyouz dans des missions organisées par la Virginie. Aventures spatiales.

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