La NASA jette les bases d’une mission de retour d’échantillons sur Mars

Le rover Perseverance de la NASA n’a pas encore collecté de roches et de sol sur la planète rouge, mais l’agence spatiale travaille déjà dur sur la mission Mars Sample Return (MSR) afin de pouvoir apporter tous les échantillons qu’elle collecte sur Terre.

L’agence spatiale a annoncé cette semaine qu’elle avait attribué le contrat du système de propulsion d’ascension vers Mars (MAPS) à Northrop Grumman, basé en Virginie, pour le développement d’un véhicule d’ascension vers Mars (MAV), un élément essentiel de l’effort visant à amener les échantillons collectés par Perseverance sur Terre. .

D’une valeur allant jusqu’à 84,5 millions de dollars, le contrat verra Northrop Grumman fournir un appareil de mission pour le Marshall Space Flight Center de la NASA à Huntsville, en Alabama, qui est responsable de l’élément MAV de la mission MSR.

Une illustration montrant comment le véhicule d’ascension sur Mars de la NASA, transportant des tubes contenant des échantillons de roche et de sol, pourrait être lancé depuis la surface de Mars dans le cadre de la mission de retour d’échantillons sur Mars. NASA

La persévérance, qui est arrivée sur la surface martienne il y a quelques semaines, passera les deux prochaines années à explorer le cratère de Jezero à la recherche de signes de vie passée.

Si le rover rencontre des échantillons de roches et de sols intéressants, le plan est de les mettre en cache pour le transport sur Terre dans le cadre de la mission MSR. Les scientifiques pourront alors examiner le matériau de plus près.

Bien sûr, retirer les échantillons de Mars et tout le chemin ici ne sera pas une tâche facile. Une technologie de pointe sera nécessaire pour relever le défi, Northrop Grumman étant désormais sélectionné comme l’un des acteurs clés.

La mission MSR nécessitera quatre éléments: un atterrisseur à poser sur la surface martienne, un rover qui quittera l’atterrisseur pour collecter les échantillons mis en cache par Perseverance, un véhicule d’ascension pour mettre les échantillons en orbite martienne et un vaisseau spatial pour recevoir le matériel pour le transport vers la Terre.

La NASA travaille avec l’Agence spatiale européenne sur l’ambitieuse mission MSR, qui ne devrait avoir lieu qu’au début des années 2030.

“Ramener des échantillons de Mars sur Terre permettra aux scientifiques du monde entier d’examiner les spécimens à l’aide d’instruments sophistiqués trop grands et trop complexes pour être envoyés sur Mars, et permettra aux générations futures de les étudier en utilisant une technologie non encore disponible”, a déclaré la NASA cette semaine. «La conservation des échantillons sur Terre permettra à la communauté scientifique de tester de nouvelles théories et modèles au fur et à mesure de leur développement, tout comme les échantillons d’Apollo retournés de la Lune le font depuis des décennies.»

Vous avez manqué la nouvelle de l’arrivée dramatique de Perseverance sur Mars le mois dernier? Ensuite, regardez cette séquence étonnamment claire de l’atterrissage précaire du rover sur la planète lointaine.

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