Le vaisseau spatial Juno capture de superbes photos du Ganymède de Jupiter

Ganymède capturé par le vaisseau spatial Juno de la NASA lors d’un survol le 7 juin 2021 de la lune géante de Jupiter. NASA/JPL-Caltech/SwRI

Le vaisseau spatial Juno de la NASA a renvoyé cette semaine une image exquise (ci-dessus) de Ganymède, la plus grande lune de notre système solaire.

L’image de l’une des nombreuses lunes de Jupiter a été capturée le 7 juin lors du survol le plus proche de Ganymède depuis le passage de Galilée en 2000.

Prise par l’imageur JunoCam de Juno, elle montre la lune incrustée de glace d’eau avec des détails étonnants, y compris de nombreux cratères et un terrain rainuré qui atteint parfois 700 mètres (2 000 pieds) et peut-être lié à des failles tectoniques.

Une autre image (à droite), cette fois capturée par la caméra stellaire de l’unité de référence stellaire de Juno, offre une vue encore plus proche de la surface de la lune. Cette image est en fait le « côté obscur » de Ganymède (le côté opposé au soleil), bien que la lumière du soleil se reflétant sur Jupiter ait rendu la capture possible.

Le côté obscur de Ganymède, capturé par Juno lors d’un survol récent. NASA/JPL-Caltech/SwRI

“C’est le plus proche vaisseau spatial qui s’est approché de cette lune gigantesque en une génération”, a déclaré Scott Bolton, chercheur principal de Juno, du Southwest Research Institute de San Antonio. “Nous allons prendre notre temps avant de tirer des conclusions scientifiques, mais jusque-là, nous pouvons simplement nous émerveiller devant cette merveille céleste.”

La face cachée de la lune

“Les conditions dans lesquelles nous avons collecté l’image du côté obscur de Ganymède étaient idéales pour une caméra à faible luminosité comme notre unité de référence stellaire”, a déclaré Heidi Becker, responsable de la surveillance des rayonnements de Juno au Jet Propulsion Laboratory de la NASA. « C’est donc une partie de la surface différente de celle vue par JunoCam en plein soleil. Ce sera amusant de voir ce que les deux équipes peuvent assembler.

L’agence spatiale vise à utiliser les données de Juno pour en savoir plus sur la composition, l’ionosphère, la magnétosphère et la coquille de glace de Ganymède. Le vaisseau spatial recueille également des mesures de l’environnement radiatif qui pourraient aider les futures missions vers Jupiter et ses lunes, dont on pense qu’il y en a environ 79.

Bolton a déclaré que Juno, qui a atteint Jupiter en 2016 après avoir été lancé depuis la Terre cinq ans plus tôt, a avec lui une suite d’instruments scientifiques qui peuvent examiner Ganymède « d’une manière jamais possible auparavant », ajoutant que la capacité du vaisseau spatial à s’approcher si près de Ganymède au 21e siècle.

Ganymède est la seule lune dotée d’un champ magnétique connu pour provoquer des aurores. Le télescope spatial Hubble a trouvé des preuves d’une mince atmosphère d’oxygène sur Ganymède en 1996, bien qu’elle soit beaucoup trop mince pour soutenir la vie telle que nous la connaissons, a déclaré la NASA.

Une perspective alléchante est la promesse de la NASA d’un portrait en couleur de Ganymède comprenant des images prises par Juno lors de son dernier survol. L’agence spatiale n’attend plus que de rassembler toutes les données de Juno, qui se trouve actuellement à environ 435 millions de miles (700 millions de km) de la Terre.

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