Le vaisseau spatial Voyager 1 capte le bourdonnement du gaz interstellaire

Dans la représentation de cet artiste, l’engin Voyager 1 continue de naviguer dans l’espace interstellaire. NASA / JPL-Caltech

Les deux objets artificiels les plus éloignés de l’univers sont les sondes Voyager, lancées dans les années 1970. Les sondes ont parcouru notre système solaire et se sont finalement évanouies dans l’espace interstellaire au-delà. Et dans une remarquable prouesse d’ingénierie, même s’ils ont plus de 40 ans, ils travaillent toujours et collectent des données scientifiques importantes.

Récemment, des chercheurs vérifiant les données de Voyager 1 sont tombés sur un bourdonnement profond et continu. Ce drone monotone est présent même dans le silence apparemment profond de l’immense étendue d’espace vide entre les systèmes stellaires. Les chercheurs de l’Université Cornell ont déterminé que le bourdonnement était dû à la présence de gaz interstellaire – de petites quantités d’hydrogène et d’hélium présentes entre les systèmes stellaires qui forment les éléments constitutifs des nouvelles étoiles.

“Il est très faible et monotone, car il se trouve dans une bande passante de fréquence étroite”, a déclaré la chercheuse Stella Koch Ocker dans un communiqué. «Nous détectons le léger bourdonnement persistant du gaz interstellaire.»

Le bourdonnement a été capté à l’aide du système d’ondes plasma du Voyager, qui a été utilisé dans le passé pour détecter les changements dans le gaz interstellaire causés par les vents solaires du soleil. Mais maintenant, il s’avère que ces éruptions relativement dramatiques se produisent dans un contexte de bourdonnement continu.

«Le milieu interstellaire est comme une pluie calme ou douce», a déclaré l’auteur principal James Cordes. «Dans le cas d’une explosion solaire, c’est comme détecter un éclair dans un orage, puis c’est de nouveau une pluie douce.»

Le fait que les chercheurs aient pu détecter le bourdonnement provenant du gaz interstellaire pourrait suggérer que le gaz est plus actif qu’on ne le pensait auparavant. En l’observant de plus près, les chercheurs peuvent découvrir comment elle est affectée par l’activité solaire. Cela pourrait être utile pour comprendre la météo spatiale ici dans notre système solaire.

Et cela démontre que même les instruments construits il y a assez longtemps peuvent encore fournir des données importantes. «Scientifiquement, cette recherche est tout un exploit. C’est un témoignage de l’incroyable vaisseau spatial Voyager », a déclaré Ocker. «C’est le cadeau d’ingénierie à la science qui continue de donner.»

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