Les sels organiques sur Mars sont la clé de la preuve de la vie là-bas

Ce regard en arrière sur une dune que le rover Curiosity Mars de la NASA a traversée a été pris par la caméra Mast du rover (Mastcam) le 9 février 2014, ou le 538e jour martien, ou sol, de la mission de Curiosity. NASA / JPL-Caltech / MSSS

Le rover Perseverance de la NASA explore actuellement Mars et cherche des preuves de la plus alléchante des propositions: qu’il aurait pu y avoir autrefois de la vie sur la planète rouge. Mais ce n’est pas aussi simple d’ouvrir un tricordeur pour rechercher des signes de vie. Détecter s’il y a jamais eu de vie, c’est une question de recherche minutieuse et minutieuse.

Un domaine clé de recherche est la recherche de ce que l’on appelle des composés organiques, qui contiennent du carbone ainsi que d’autres éléments clés tels que l’hydrogène, l’oxygène et l’azote. Ces composés sont à la base des organismes vivants via le cycle du carbone, donc les identifier sur Mars est un indicateur important qu’il pourrait au moins y avoir potentiellement de la vie là-bas.

Le rover Curiosity a trouvé des indications de sels organiques sur Mars en 2018, confirmant l’idée que Mars était potentiellement habitable une fois. Cependant, bien que les instruments de Curiosity puissent donner des indications sur les composés organiques, ils ne peuvent pas donner de preuves directes de leur existence, et la localisation définitive des composés organiques donne une indication importante sur l’endroit où mener des recherches futures.

«Si nous déterminons qu’il y a des sels organiques concentrés n’importe où sur Mars, nous voudrons approfondir ces régions, et idéalement forer plus profondément sous la surface où la matière organique pourrait être mieux préservée», a déclaré James MT Lewis, un géochimiste organique qui a dirigé la recherche.

L’équipe de Lewis a rassemblé des données de tous les instruments de Curiosity et les met ensemble pour rechercher des preuves plus directes. L’équipe a recréé les conditions dans l’instrument d’analyse d’échantillons sur Mars (SAM) de Curiosity, qui utilise un four pour chauffer les échantillons à des températures très élevées et détecter les molécules libérées. Ils ont ensuite cherché à voir ce qui arrivait aux sels organiques lorsqu’ils étaient exposés à ces conditions. Ils ont constaté que leurs résultats correspondaient à ceux trouvés par Curiosity, soutenant l’idée que Curiosity avait vraiment détecté les composés organiques en 2018.

“Nous essayons de démêler des milliards d’années de chimie organique”, a déclaré Lewis, “et dans ce disque organique, il pourrait y avoir le prix ultime: la preuve que la vie a existé autrefois sur la planète rouge.”

Les résultats sont publiés dans le Journal of Geophysical Research.

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