L’humble souris d’ordinateur a 40 ans aujourd’hui

Il y a quarante ans aujourd’hui – alors que la chanson 9 to 5 (Morning Train) de Sheena Easton dominait les charts musicaux, la Californie a fait face aux conséquences immédiates des tremblements de terre de Westmorland et le premier camion monstre au monde (surnommé Bigfoot) a croisé sa première rangée de voitures abandonnées. – le monde informatique a changé à jamais. Pas que trop de gens l’aient remarqué à l’époque.

Le 27 avril 1981, la première souris d’ordinateur commerciale au monde est arrivée, attachée à un ordinateur personnel extrêmement coûteux et entièrement futuriste qui n’a absolument pas réussi à se vendre.

L’ordinateur était le Xerox Star, également connu sous le nom de système d’information 8010. Il en coûte 16 500 $ avec le logiciel, l’équivalent de 48 000 $ aujourd’hui. (Bien que, vraiment, le coût était plus élevé, car vous aviez besoin de plusieurs ordinateurs Star reliés entre eux pour en tirer pleinement parti.)

Le Star est livré avec jusqu’à 1,4 mégaoctets de mémoire réelle, jusqu’à 40 mégaoctets de stockage sur disque local, un écran de 17 pouces, un lecteur de disquette de huit pouces, une connexion Ethernet, une interface utilisateur graphique et, notamment, une souris mécanique. Cela a tout changé.

L’esprit de la révolution des rongeurs

Toutes ces caractéristiques étaient, à leur manière, révolutionnaires. Mais la souris symbolisait la révolution en tant qu’accessoire que peu de laboratoires de recherche en dehors de certains laboratoires de recherche de la Silicon Valley avaient vu auparavant. C’était un petit appareil portable capable de détecter un mouvement bidimensionnel par rapport à une surface plane. Accompagnée d’une interface graphique composée de fenêtres, d’icônes et d’un curseur à l’écran, la souris a donné à l’informatique une dimension spatiale qu’elle n’avait jamais possédée auparavant. Il incarnait la nouvelle facilité d’utilisation de l’informatique (en particulier de l’informatique personnelle). L’utilisateur peut tenir une souris dans sa main, puis la déplacer sur un bureau, les mouvements physiques étant reflétés par une flèche à l’écran. Lorsque l’utilisateur relâchait la souris, le curseur restait là où il était à l’écran jusqu’à ce que l’utilisateur ait besoin de le déplacer à nouveau.

Système d'information 8010 «Star»Digibarn

«La souris a mis un peu de temps à le comprendre, mais c’était beaucoup plus court qu’autre chose», a déclaré Dave Curbow, un ancien ingénieur Xerox PARC, maintenant à la retraite, à Digital Trends. «Tu pourrais peut-être l’attraper et dire:« Qu’est-ce que je fais avec ça? Oh, ça bouge ça [icon on screen]. OK, oui, je bouge ma main et ça suit. [No other approach we saw] ressenti comme une partie naturelle de votre monde. »

Alors que les terminaux d’affichage vidéo devenaient de plus en plus courants, la notion de pointer vers des objets pour indiquer votre intérêt était quelque chose que les chercheurs en informatique avaient rapidement compris. La souris n’était pas le seul résultat. Au cours des deux décennies précédentes, avant la sortie du Star, des recherches avaient été menées sur les stylos légers, les trackballs, les manettes de jeu, les touches de curseur et même les écrans tactiles des tablettes. Bien que Xerox ait été la première entreprise à lancer un ordinateur disponible dans le commerce avec une souris, elle a simplement raffiné la souris, plutôt que de l’inventer.

Souris d'ordinateur SRIPremier prototype de souris construit au début des années 1960 SRI International

La souris a en fait été inventée dans les années 1960 par Doug Engelbart et Bill English au Augmentation Research Center de SRI International. Il a été montré pour la première fois lors d’une démonstration de décembre 1968 qui ferait honte au keynote Apple le plus chargé. En plus de la souris, Engelbart a fait des démonstrations de fenêtres, d’hypertexte, d’infographie, de vidéoconférence, de traitement de texte, d’édition collaborative en temps réel et bien plus encore. Dans les livres d’histoire, l’événement est désormais connu sous le nom de «Mère de toutes les démos».

Le chat poursuit la souris

Dans What The Lormouse Said de John Markoff: How the Sixties Counterculture Shaped the Personal Computer Industry, l’auteur attribue la responsabilité de la dénomination des rongeurs à son curseur à l’écran correspondant. Selon un concepteur de matériel travaillant alors pour l’anglais, le curseur à l’écran était connu sous le nom de CAT, bien que personne ne puisse se rappeler ce que cela représentait. Il était donc logique que le CAT à l’écran poursuive les mouvements d’une souris. Ajoutez à cela le fil en forme de queue qui reliait la souris à l’ordinateur, et le nom semblait parfait.

La souris est passée du SRI au légendaire laboratoire de recherche Xerox PARC avec l’anglais, avant de faire ses débuts sur un mini-ordinateur coûteux de 1973 appelé Alto, qui ne s’est vendu qu’environ 100 unités. Le Star – qui fête ses 40 ans aujourd’hui – était censé être un Alto grand public à plus petite échelle, même s’il n’a pas non plus réussi à se vendre en quantités suffisantes. Néanmoins, la souris était si clairement emblématique de l’avenir qu’elle ne s’est pas effondrée là-bas. Après l’étoile, la souris a atterri chez Apple, avec un modèle beaucoup moins cher construit par Dean Hovey, Jim Yurchenko et d’autres.

Ordinateur et souris xerox Alto

Wikimedia Commons

“[They] vraiment rendu manufacturable au point où vous pouviez vous permettre de l’inclure dans le prix de vente de l’ordinateur », a déclaré Jerry Manock, premier directeur de son groupe de design industriel chez Apple, à Digital Trends. «Ils ont fait un design en plastique moulé par injection tout simplement incroyable. Je suis toujours étonné qu’il soit aussi bon qu’il l’a fait.

Dans mon livre The Apple Revolution, Hovey a rappelé la réutilisation du premier prototype de rollerball de souris Apple à partir d’un déodorant pour les aisselles qu’il avait acheté dans une pharmacie Walgreens à Mountain View, en Californie.

La souris a été lancée avec l’ordinateur Lisa d’Apple (comme la Star, elle était beaucoup trop chère) avant de trouver sa place avec le premier Macintosh en 1984. Lorsque le Macintosh est devenu un équipement apprécié des éditeurs graphiques de l’industrie de la publication assistée par ordinateur a recueilli une grande base de fans. Une fois arrivé sur Microsoft Windows, son avenir était assuré.

Des conceptions évolutives

Au fil des ans, le design de la souris n’a cessé d’évoluer. Le prototype original de l’anglais était une boîte en bois avec un bouton et des roues attachées à des potentiomètres internes. Au PARC, English a travaillé avec un ingénieur du nom de Jack Hawley (dont le nom est devenu synonyme de nombreuses des premières souris commerciales) pour développer une version qui a remplacé les deux roues par un rollerball avec deux encodeurs internes pour mesurer le mouvement. En 2004, Logitech a construit la première souris laser. Aujourd’hui, la plupart des souris les plus populaires sont optiques, reposant sur des LED infrarouges ou rouges.

Razer

Dans le même temps, le facteur de forme de la souris a continué à être affiné: trois boutons, deux boutons, un bouton. En 2014, j’ai interviewé Abraham Farag, l’ancien ingénieur mécanique principal d’Apple en conception de produits. Farag a rappelé qu’à la fin des années 1990, peu de temps après le retour de Steve Jobs pour diriger Apple, il était en réunion pour montrer à Jobs quelques prototypes de souris sur lesquels ils travaillaient. Par accident, l’un des prototypes n’avait pas encore tracé les lignes pour montrer où les boutons allaient. «Steve a regardé la gamme des formes potentielles et s’est dirigé directement vers la forme inachevée», a déclaré Farag. Après que Jobs, obsédé par le minimalisme, l’ait proclamée «génie», Apple a lancé la première souris sans bouton, l’Apple Pro Mouse, en 2000.

Souris Apple Pro créée en 2000Wikimedia Commons

Ici en 2021, la souris est sans doute une espèce en voie de disparition. Comme dans les années 60 et 70, d’autres dispositifs de pointage sont proposés – bien qu’ils soient aujourd’hui plus matures qu’ils ne l’étaient alors. Tout d’abord, l’écran tactile, qui élimine les intermédiaires en permettant à l’utilisateur de pointer physiquement les objets d’intérêt avec son doigt. Ensuite, il y a le trackpad, commun sur les ordinateurs portables et de plus en plus sur les ordinateurs de bureau.

Ces deux éléments mettent en évidence la façon dont le monde est devenu une priorité pour le mobile: l’informatique en déplacement est désormais la norme, et l’idée d’une souris physique n’a pas toujours de sens dans ce monde. Il existe d’autres modes d’interaction avec l’ordinateur, tels que le contrôle vocal, le suivi oculaire, le contrôle mental et le contrôle gestuel, qui offrent tous de nouvelles façons d’interagir avec nos appareils. Mais malgré cela, la souris reste indispensable pour de nombreuses personnes car elle ne nécessite que de petits mouvements musculaires pour se déplacer et offre un contrôle ultra précis. En tant que tel, il continue de durer 40 ans après son arrivée sur les ordinateurs personnels les plus importants et méconnus du monde.

Parfois, de petites choses, semble-t-il, peuvent vraiment faire les plus grandes différences.

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