L’ingéniosité de l’hélicoptère sur Mars remporte son troisième vol d’essai

Le martien résident préféré de tous, l’hélicoptère Ingenuity, a réussi son troisième vol d’essai avec brio. Le petit engin, qui est le premier avion à voler sur une autre planète, a parcouru une distance considérable pour la première fois, à la suite de deux vols d’essai précédents qui l’ont vu s’élever dans les airs et effectuer une manœuvre latérale.

«Le vol d’aujourd’hui était ce que nous avions prévu, et pourtant c’était tout simplement incroyable», a déclaré Dave Lavery, directeur du programme d’Ingenuity au siège de la NASA, dans un communiqué. «Avec ce vol, nous démontrons des capacités critiques qui permettront d’ajouter une dimension aérienne aux futures missions sur Mars.»

Le vol d’essai s’est déroulé à 1 h 31 HE (4 h 31 HP) le dimanche 25 avril, lorsque l’hélicoptère a décollé de la surface martienne. Il s’est élevé de 5 mètres dans les airs, puis a volé sur une distance de 50 mètres pour atteindre une vitesse de pointe de 2 mètres par seconde, soit l’équivalent de 4,5 mph.

L’hélicoptère Ingenuity Mars de la NASA peut être vu en vol stationnaire lors de son troisième vol le 25 avril 2021, comme le montre la caméra de navigation gauche à bord du rover Perseverance Mars de la NASA. NASA / JPL-Caltech

C’était le plus rapide et le plus éloigné que l’hélicoptère ait volé jusqu’à présent. Une des raisons pour lesquelles l’hélicoptère n’a pas volé bien avant, même lors de tests sur Terre, est que les tests doivent être effectués dans une chambre à vide pour simuler la faible densité de l’air sur Mars.

La chambre à vide n’a qu’une taille limitée, il n’y a donc pas assez d’espace pour que l’hélicoptère puisse manœuvrer beaucoup – il n’y a que suffisamment de place pour qu’il se déplace d’environ un demi-mètre dans n’importe quelle direction. L’équipe a donc dû croiser les doigts pour que leurs calculs rapportent tout l’hélicoptère serait capable de se déplacer dans l’atmosphère martienne.

Tous leurs préparatifs semblent avoir porté leurs fruits, car l’hélicoptère fonctionne admirablement. Malgré les problèmes potentiels causés par l’environnement martien comme la présence de poussière et le retard de communication entre la Terre et la Terre, Ingenuity vole bien.

«Lorsque vous êtes dans la chambre d’essai, vous avez un bouton d’atterrissage d’urgence juste là et toutes ces fonctions de sécurité», a déclaré Gerik Kubiak, ingénieur logiciel au Jet Propulsion Laboratory de la NASA. «Nous avons fait tout notre possible pour préparer Ingenuity à voler librement sans ces fonctionnalités.»

Cette image en noir et blanc a été prise par l'hélicoptère Ingenuity de la NASA lors de son troisième vol le 25 avril 2021.Cette image en noir et blanc a été prise par l’hélicoptère Ingenuity de la NASA lors de son troisième vol le 25 avril 2021. NASA / JPL-Caltech

Le vol plus long a également été l’occasion de voir les performances de la caméra embarquée de l’hélicoptère. La caméra est utilisée pour prendre des images du terrain en dessous afin que l’hélicoptère puisse manœuvrer de manière autonome. Mais il a également capturé cette image frappante de l’ombre de l’hélicoptère sur la surface ci-dessous.

«C’est la première fois que nous voyons l’algorithme de la caméra fonctionner sur une longue distance», a déclaré MiMi Aung, chef de projet de l’hélicoptère au JPL. «Vous ne pouvez pas faire cela dans une chambre de test.»

L’équipe se prépare maintenant pour un quatrième vol d’essai, qui devrait se dérouler dans les prochains jours.

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