L’Odyssey Orbiter de la NASA célèbre 20 ans de cartographie de Mars

Le vaisseau spatial Mars Odyssey de la NASA passe au-dessus du pôle sud de Mars dans l’illustration du concept de cet artiste. Le vaisseau spatial a été lancé il y a 20 ans le 7 avril 2001. NASA / JPL

Cette semaine marque le 20e anniversaire du lancement du vaisseau spatial Mars Odyssey de la NASA, qui est en orbite autour de Mars depuis 2002. Cela en fait le vaisseau spatial ayant la plus longue durée de vie envoyé sur Mars, et il continue son travail d’observation de la surface martienne.

L’une des découvertes majeures d’Odyssey a été la détection de glace souterraine sur Mars. Il a détecté de la glace sous la surface peu profonde de la planète, et ces lectures ont été confirmées plus tard par l’atterrisseur Phoenix.

«Avant Odyssey, nous ne savions pas où cette eau était stockée sur la planète», a déclaré le scientifique du projet Jeffrey Plaut du Jet Propulsion Laboratory de la NASA en Californie du Sud, qui dirige la mission Odyssey, dans un communiqué. «Nous l’avons détecté pour la première fois depuis l’orbite et avons confirmé plus tard qu’il était là à l’aide de l’atterrisseur Phoenix.»

La localisation de la glace sur Mars est essentielle pour deux raisons: d’une part, pour comprendre l’histoire de l’eau sur la planète et donc si elle aurait pu autrefois soutenir la vie, et d’autre part, pour permettre de futures missions en équipage sur la planète.

Parmi les autres réalisations d’Odyssey, citons le démêlage de la composition de Mars, avec une carte mondiale réalisée à l’aide de son instrument THEMIS (Thermal Emission Imaging System). Non seulement cela a créé une carte de la surface, mais cela a également donné des informations sur la composition de la surface, comme la roche, le sable ou la poussière.

Les données de l’orbiteur ont également été utilisées pour aider à sélectionner les sites d’atterrissage pour les missions sur Mars. THEMIS a identifié des dangers comme les rochers à éviter, et ses cartes des glaces pourraient être utilisées pour déterminer un site d’atterrissage pour une éventuelle mission avec équipage.

«Au cours des 40 dernières années, Mars est passée d’un point rouge dans le ciel à un monde que nous connaissons presque aussi bien que le nôtre», a déclaré Philip Christensen, responsable de THEMIS à l’Arizona State University, dans un communiqué. «Mars Odyssey et THEMIS ont joué un rôle majeur dans cette transformation et ce fut un grand privilège d’avoir participé à l’exploration de Mars.»

Odyssey est toujours en fonctionnement et dispose de suffisamment de propulseur pour durer jusqu’en 2025. On s’attend à ce qu’il poursuive son travail d’observation de la surface de la planète.

«Mars est un endroit très dynamique et changeant, nous espérons donc que THEMIS et Odyssey continueront à observer la planète pendant de nombreuses années à venir», a déclaré Christensen. “L’exploration a toujours des surprises, donc même après 20 ans, nous ne savons jamais vraiment à quoi nous attendre dans chaque image que nous prenons.”

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