Mars Orbiter de la NASA repère le rover chinois sur la surface martienne

NASA/JPL/UArizona

Un satellite de la NASA a capturé une vue spectaculaire (ci-dessus) du rover chinois Zhurong à la surface de Mars.

La photo a été prise par Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) de l’agence spatiale à l’aide de sa caméra HiRISE (High Resolution Imaging Experiment). Prise à une altitude d’environ 180 milles, l’image montre le rover un peu au sud de l’atterrisseur chinois qui a livré Zhurong à la surface martienne le mois dernier. Les marques autour de l’atterrisseur sont décrites comme un « modèle d’explosion » qui a été causé à l’approche du sol pendant la procédure d’atterrissage.

“Cette image montre que le terrain environnant est très typique du sud d’Utopia Planitia, avec une région lisse et principalement sans rochers”, a déclaré l’équipe HiRISE de l’Université de l’Arizona sur son site Web, ajoutant que les caractéristiques incurvées lumineuses de la photographie sont “éoliennes reliefs (soufflés par le vent).

Une autre image (ci-dessous) capturée par la caméra HiRISE montre le parachute et la coque arrière de l’atterrisseur, qui sont descendus à une certaine distance de Zhurong après que les composants aient été jetés dans les dernières étapes de la descente.

La coque arrière et le parachute de l'atterrisseur martien du rover Zhurong.NASA/JPL/UArizona

Le mois dernier, la Chine a publié une image de Zhurong avant de quitter l’atterrisseur, puis a publié une autre image plusieurs jours plus tard, montrant sa vue après avoir quitté l’atterrisseur et sur la surface martienne.

Son arrivée signifie que la planète rouge abrite actuellement trois rovers actifs : le chinois Zhurong, plus Curiosity de la NASA et Perseverance, récemment arrivé.

Zhurong, qui porte le nom d’un dieu du feu des légendes traditionnelles chinoises, a six roues et pèse 240 kilogrammes. Le véhicule chinois est remarquable pour être le premier rover martien à être doté d’un système de suspension active conçu pour l’aider à mieux gérer les terrains rocheux.

Le rover fait partie de la mission révolutionnaire chinoise Tianwen-1 qui est devenue la première à déployer avec succès un orbiteur, un atterrisseur et un rover en une seule expédition. Zhurong explorera la planète lointaine à la recherche de signes de vie passée et étudiera également l’environnement martien. L’orbiteur tentera d’en savoir plus sur l’atmosphère et le climat de Mars, tout en recueillant des données cartographiques de la surface de la planète.

Pendant ce temps, la propre mission de la NASA sur Mars, qui a atteint la planète en février, a été occupée par des vols d’essai de son hélicoptère Ingenuity, qui est devenu en avril le premier avion à effectuer un vol contrôlé et motorisé sur une autre planète. Son rover Persévérance explore également la planète rouge à la recherche de signes de vie ancienne et recueille des données qui pourraient ouvrir la voie à une mission en équipage dans les décennies à venir.

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