New Horizons est maintenant 50 fois plus éloigné du Soleil que de la Terre

Vue d’artiste du vaisseau spatial New Horizons de la NASA, en route vers une rencontre en janvier 2019 avec l’objet Kuiper Belt 2014 MU69. NASA / JHUAPL / SwRI

Une sonde de la NASA, qui a été le premier vaisseau spatial à explorer Pluton, poursuit son voyage dans le système solaire, où elle se trouve maintenant à près de 5 milliards de kilomètres de chez elle.

New Horizons a été lancé en 2006 et s’est rendu au bord du système solaire. Sur son chemin, il a capturé une image rapprochée de Pluton et a visité l’objet le plus éloigné que l’humanité a atteint.

Maintenant, il a franchi une étape importante, atteignant 50 unités astronomiques du soleil. Une unité astronomique, ou UA, est une mesure de distance équivalente à la distance moyenne entre le soleil et la Terre. Ainsi, New Horizons est maintenant 50 fois plus éloigné du soleil que la Terre.

Cette distance massive signifie que les signaux de New Horizons mettent de plus en plus de temps à atteindre la Terre, ce qui entraîne un retard de communication croissant.

«Il est difficile d’imaginer quelque chose d’aussi loin», a déclaré Alice Bowman, responsable des opérations de la mission New Horizons au Johns Hopkins Applied Physics Laboratory à Laurel, Maryland, dans un communiqué. «Une chose qui rend cette distance tangible est le temps qu’il nous faut sur Terre pour confirmer que le vaisseau spatial a reçu nos instructions. Cela est passé de presque instantané à maintenant de l’ordre de 14 heures. Cela rend la distance extrême réelle.

Pour célébrer cette étape importante, l’équipe a publié cette photo prise par New Horizons, montrant le champ d’étoiles sur lequel il regarde et l’emplacement de l’engin Voyager 1, encore plus éloigné, entouré de jaune. Voyager 1 est un incroyable 150 UA du soleil, ce qui signifie qu’il est trop loin pour être visible et qu’il est passé hors du système solaire. New Horizons se dirige également hors du système solaire et devrait passer dans l’espace interstellaire dans les années 2040.

Bonjour, Voyager!  Depuis la lointaine ceinture de Kuiper à la frontière du système solaire, le jour de Noël, le 25 décembre 2020, le vaisseau spatial New Horizons de la NASA a pointé son imageur de reconnaissance à longue portée en direction du vaisseau spatial Voyager 1, dont l'emplacement est marqué par le cercle jaune.  Voyager 1, l'objet artificiel le plus éloigné et le premier vaisseau spatial à quitter réellement le système solaire, est à plus de 152 unités astronomiques (UA) du Soleil - environ 14,1 milliards de miles ou 22,9 milliards de kilomètres - et était de 11,2 milliards de miles (18 milliards de kilomètres). ) de New Horizons lorsque cette image a été prise.  Voyager 1 lui-même est environ 1 billion de fois trop faible pour être visible sur cette image.  La plupart des objets de l'image sont des étoiles, mais plusieurs d'entre eux, d'apparence floue, sont des galaxies éloignées.  New Horizons atteint la barre des 50 AU le 18 avril 2021 et rejoindra les Voyagers 1 et 2 dans l'espace interstellaire dans les années 2040.Bonjour, Voyager! Depuis la lointaine ceinture de Kuiper à la frontière du système solaire, le jour de Noël, le 25 décembre 2020, le vaisseau spatial New Horizons de la NASA a pointé son imageur de reconnaissance à longue portée en direction du vaisseau spatial Voyager 1, dont l’emplacement est marqué par le cercle jaune. NASA / Johns Hopkins APL / Southwest Research Institute

«C’est une image d’une beauté envoûtante pour moi», a déclaré Alan Stern, chercheur principal de New Horizons au Southwest Research Institute de Boulder, au Colorado. «Revenir en arrière sur le vol de New Horizons de la Terre à 50 UA ressemble en quelque sorte à un rêve. Faire voler un vaisseau spatial à travers tout notre système solaire pour explorer Pluton et la ceinture de Kuiper n’avait jamais été fait avant New Horizons. La plupart d’entre nous, membres de l’équipe, avons participé à cette mission car ce n’était qu’une idée, et pendant ce temps, nos enfants ont grandi et nos parents, et nous-mêmes, avons vieilli. Mais surtout, nous avons fait de nombreuses découvertes scientifiques, inspiré d’innombrables carrières dans les STEM et même écrit un peu d’histoire.

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