Pourquoi l’atterrisseur Mars Insight se couvre de saleté

Pour nettoyer un peu de poussière de l’un de ses panneaux solaires, l’atterrisseur InSight de la NASA a fait couler du sable au-dessus du panneau. Les grains de sable transportés par le vent ont ensuite ramassé de la poussière sur le panneau, permettant à l’atterrisseur de gagner environ 30 wattheures d’énergie par sol le 22 mai 2021, le 884e jour martien de la mission. NASA/JPL-Caltech

Ce n’est pas facile d’alimenter un robot sur Mars. Les rovers de la NASA comme Curiosity et Perseverance utilisent un système d’énergie nucléaire, mais d’autres explorateurs comme l’atterrisseur InSight dépendent de l’énergie solaire. La bonne nouvelle est que le soleil fournit une source constante d’énergie. La mauvaise nouvelle est que Mars est un endroit très poussiéreux et que la poussière finit par recouvrir les panneaux solaires et les empêcher de fonctionner. C’est ce qui est arrivé au rover Opportunity, aujourd’hui disparu, qui a manqué de puissance lorsqu’une tempête de poussière s’est abattue sur lui et l’a empêché de se recharger via ses panneaux solaires.

L’équipe InSight a donc proposé une approche contre-intuitive pour résoudre ce problème, qu’elle a récemment essayée : elle a fait en sorte que l’atterrisseur déverse plus de saleté sur lui-même.

L’équipe réfléchit à la manière d’aborder le problème de l’alimentation depuis un an et a essayé d’autres approches, comme l’utilisation de moteurs pour secouer la poussière, mais sans succès. Ils ont donc décidé d’essayer quelque chose de sauvage : ils ont utilisé le bras robotique de l’atterrisseur pour ramasser du sable et le faire couler à côté d’un panneau solaire. Le vent a ramassé le sable et l’a soufflé sur le panneau, ce qui a emporté une partie de la poussière au fur et à mesure.

Cette approche surprenante a entraîné une amélioration de 30 wattheures d’énergie par jour martien.

“Nous n’étions pas sûrs que cela fonctionnerait, mais nous sommes ravis que cela ait fonctionné”, a déclaré Matt Golombek, membre de l’équipe scientifique InSight du Jet Propulsion Laboratory de la NASA, dans un communiqué.

La question de la puissance devient urgente car Mars s’approchera bientôt de son aphélie, ou du point où elle est la plus éloignée du soleil. Cela signifie qu’il y a moins d’énergie solaire disponible, et bien que l’atterrisseur ait éteint bon nombre de ses instruments scientifiques pour minimiser la consommation d’énergie pendant la saison froide, il a encore besoin de suffisamment d’énergie pour faire fonctionner ses radiateurs et son ordinateur.

InSight a récemment vu sa mission prolongée de deux ans, mais nous devrons attendre et voir si l’approche de gestion de la poussière a donné suffisamment de puissance pour que l’atterrisseur continue de fonctionner. “Bien qu’il ne soit pas garanti que le vaisseau spatial ait toute la puissance dont il a besoin, le récent nettoyage ajoutera une marge utile aux réserves de puissance d’InSight”, a écrit la NASA.

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