Trois planètes tournent si vite qu’elles se déchirent

Les naines brunes sont souvent appelées «étoiles ratées». Ils se forment comme des étoiles mais ne sont pas assez massifs pour fusionner l’hydrogène en hélium comme le font les étoiles. Plus comme des planètes géantes, les naines brunes peuvent souvent avoir des tempêtes dans leurs atmosphères, comme le montre cette illustration. Les astronomes ont récemment découvert trois naines brunes qui tournent plus vite que toutes les autres jamais découvertes. Chacun effectue une seule rotation en environ une heure, environ 10 fois plus vite que la normale. NOIRLab / NSF / AURA / J. da Silva

Une équipe d’astronomes a identifié trois naines brunes qui tournent dix fois plus vite qu’une planète typique, ce qui en fait la plus rapide jamais découverte.

Les naines brunes sont des corps entre les planètes et les étoiles. On les appelle parfois des «étoiles ratées» car elles ne deviennent pas assez grandes pour soutenir la fusion de l’hydrogène. Ces naines brunes particulières sont remarquables car ce sont les exemples de rotation les plus rapides de leur type jamais découverts. Avec une rotation complète effectuée toutes les heures, ils tournent si vite qu’ils sont sur le point d’être déchirés. Cela aide les chercheurs à voir les limites de la formation de ces corps.

«Nous semblons avoir rencontré une limite de vitesse sur la rotation des naines brunes», a déclaré Megan Tannock, étudiante diplômée en physique et astronomie à l’Université Western qui a dirigé la découverte, dans un communiqué. «Malgré des recherches approfondies, par notre propre équipe et d’autres, aucune naine brune n’a été trouvée pour tourner plus rapidement. En fait, des rotations plus rapides peuvent conduire une naine brune à se déchirer. »

Ces naines brunes ont été détectées à l’origine par le télescope spatial Spitzer de la NASA, qui a cessé ses opérations scientifiques l’année dernière. Ensuite, d’autres observations ont été faites à l’aide du télescope Gemini North à Hawaï et du Magellan Baade au Chili. Les chercheurs examinent comment la lumière des nains a été modifiée par l’effet Doppler et ont utilisé ces alternances pour déterminer à quelle vitesse les planètes tournaient. Ils ont découvert qu’ils tournaient extrêmement vite; à 10 fois la vitesse de rotation de Jupiter.

«Ces naines brunes inhabituelles tournent à des vitesses vertigineuses», a déclaré Sandy Leggett, astronome à Gemini North qui étudie les naines brunes. «À environ 350 000 kilomètres à l’heure, la gravité relativement faible des naines brunes les maintient à peine ensemble. Cette découverte passionnante de l’équipe Tannock a identifié des limites de rotation au-delà desquelles ces objets peuvent ne pas exister.

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