Blue Origin s’attaque à Virgin Galactic : ce qui compte comme espace

Le fondateur d’Amazon, Jeff Bezos, était prêt à faire la une des journaux en faisant un voyage dans l’espace plus tard ce mois-ci. Il fera partie de la première mission en équipage de sa société, Blue Origin, lors du lancement de sa fusée New Shepard plus tard ce mois-ci, le 20 juillet. Cependant, Bezos a récemment été récupéré par le fondateur de Virgin Galactic, Richard Branson, qui a fait une annonce surprise que il montera à bord du vaisseau VSS Unity de sa compagnie demain, le 11 juillet.

Cela semble avoir suscité une certaine animosité entre les deux sociétés en fonction de qui se rendra dans l’espace en premier. Mais Blue Origin a récemment avancé l’argument selon lequel les plans de Virgin Galactic ne comptent techniquement pas comme un voyage dans l’espace, dans un tweet publié hier, vendredi 9 juillet.

La question en jeu est de savoir à quelle hauteur chaque entreprise envisage de faire voler son vaisseau et où se trouve la limite officielle de l’espace. La majeure partie du monde utilise la ligne de Kármán comme la fin désignée de l’atmosphère terrestre et le début de l’espace, qui se situe à 100 kilomètres au-dessus du niveau moyen de la mer. Cependant, des organisations américaines telles que l’Air Force considèrent que le début de l’espace se situe à 50 milles au-dessus du niveau moyen de la mer, soit environ 80 km.

Le VSS Unity de Virgin Galactic a volé à une altitude maximale de 90 km, ce qui est au-dessus du début de l’espace tel que défini par l’US Air Force, mais en dessous de la ligne de Kármán. Par conséquent, certaines personnes soutiennent que ceux qui volent dans le VSS Unity sont allés dans l’espace, tandis que d’autres disent qu’il s’agit en fait d’un vol suborbital.

De l’autre côté de l’équation, le véhicule New Shepard de Blue Origin a atteint plus de 100 km d’altitude, il a donc indéniablement été dans l’espace. Et la société a également avancé d’autres arguments selon lesquels son véhicule est supérieur au VSS Unity dans une infographie partagée sur Twitter :

Dès le début, New Shepard a été conçu pour voler au-dessus de la ligne Kármán, donc aucun de nos astronautes n’a d’astérisque à côté de leur nom. Pour 96 % de la population mondiale, l’espace commence à 100 km de la ligne Kármán, reconnue internationalement. pic.twitter.com/QRoufBIrUJ

– Blue Origin (@blueorigin) 9 juillet 2021

Une chose à retenir est que la définition de ce que l’altitude compte comme « espace » est arbitraire. Il n’y a pas de point clair où l’atmosphère s’arrête et l’espace commence.

Les équipages du VSS Unity et du New Shepard seront emmenés à haute altitude, subiront quelques minutes d’apesanteur, puis seront ramenés au sol. Aucun des vaisseaux n’ira en orbite, et ni Branson ni Bezos n’effectueront aucun type de travail scientifique ou technique.

Cependant, il existe certaines différences clés entre les deux véhicules qu’il est utile de retenir. Le New Shepard est essentiellement un type de fusée-sonde, une technologie bien développée et bien comprise que des agences comme la NASA utilisent depuis des décennies. Le VSS Unity est un avion spatial, qui est une pièce de technologie plus complexe qui peut manœuvrer dans l’atmosphère. Les atterrissages sont également différents, le VSS Unity glissant vers la Terre pour atterrir sur une piste, tandis que le New Shepard retombera sur Terre avec sa descente ralentie par des parachutes.

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